祷告是基督徒与上帝之间保持亲密关系的不二途径。主耶稣说过:“你们祈求,就给你们;寻找,就寻见;叩门,就给你们开门。”(太七7); 诗篇50:23也说: “凡以感谢献上为祭的便是荣耀我;那按正路而行的,我必使他得着我的救恩。”由此可见祷告在我们每一个基督徒生命中的重要性,它是我们面对各种人生苦难险阻仍然还能得以站立,不会失去救恩和盼望最重要的“安身立命”工具。同一原因也决定了祷告必然在赞美诗歌的宝库中占有重要的一席之地。在众多与祷告相关的圣诗中有一首诗歌几乎可以在所有正式出版的圣诗诗集中找到,那就是“Sweet Hour of Prayer”,多数中文诗集将其译成“祈祷良辰”,也有版本翻译成“祷告良时”,笔者更喜欢将其直译成“祷告的甜美时光”。

有关这首「祷告良辰」诗歌的作者与本专栏以往所介绍的人物相比非常有特殊性。他的生平事迹除了一位第三者的寥寥数语简单介绍之外,其他方面一无所知,人们甚至不知道他的家庭信息和生卒年份,乃至于在该诗出名后的许多年后还有人专门根据已有的少许线索去挖掘该作者的生平背景,可是不但仍然完全找不到更多的信息,反而却找到了另一位同名同姓的“疑似作者”,闹了“双胞”。下面笔者就其中的故事曲折,向读者慢慢道来。

1842年一位叫托马斯·萨蒙的牧师(Thomas Salmon 1800-1854)的 牧师给纽约的“观察家”杂志寄去了一首名叫「祷告良辰」的圣诗,该牧师才从英国回到美国纽约不久,之前他曾在英国的沃里克郡科尔斯希尔公理会担任过六年的牧师。在寄给出版社的那封信的附言中他对该诗的作者做了如下介绍:

“我在英国沃里克郡科尔斯希尔(Coleshill,Warwickshire)居住期间,认识了一位传道人叫威廉·沃夫特(William W. Walford),他是一位盲人,出生卑微,甚至没有受过什么教育,但他却具有极大的热心以及过目不忘的超强记忆;他在台上讲道时不但从来不会偏离他选择的主题,而且还能够准确地背出相关的圣经经文以及章节出处;他对圣经的熟悉程度到达可以几乎没有错误地背出诗篇全章、新约各书,以及预言书全部和部分历史书卷,似乎整本圣经就装在他的心里。” 萨蒙在附言中热切期望出版社能够出版这位盲人所写的这首诗。终于到了1845年,该诗在“观察家”9月期的刊物上发表了。

「祷告良辰」一诗发表的十五年后,一名纽约的作曲家注意到了这首圣诗并为其谱写了乐曲;此事过后又过了十八年到了1878年,这首完整的诗歌首次被收入到卫理会正式出版的圣诗集中。随着这首诗歌变得越来越众所周知,开始有圣诗的研究者试图去追踪这位诗歌作者的生平故事。由于那时诗歌的推荐人萨蒙牧师早在1854年已经去世,所以他们只能根据牧师当年给纽约“观察家”杂志所描述的地理信息去英国的沃里克郡科尔斯希尔寻找,但却无法在当地找到任何有关这位盲人作者的信息。然而有趣的是,他们在寻找过程中却无意在英国的霍姆顿发现一个同样叫William W. Walford的人(1772-1850),他曾经在1836年出版过一本叫“祷告典范”书中有与“祷告良辰”相似的内容。不过和萨蒙牧师所描述的那位不一样,这个人不但受过良好的教育,而且还是一家神学院的教授,更重要的区别是他并不是盲人。那些调查者也无法进一步确认那位教授是否是「祷告良辰」真正作者,因为此时他也已经作古不在人世。之后的人们就形成两派,有人据这次调查认为教授是这首诗歌的作者,但更多的人还是相信那位出现在萨蒙牧师推荐信函中的盲人传道者才是诗歌的真正作者,甚至还有人认为这两位可能是同一个人,

这首诗歌之所以问世超过一个半世纪至今仍然脍炙人口的原因也离不开它与之相配的优美谱曲。很巧的是这位作曲家的姓名中的名(First Name)与我们前面介绍的两位一样,也叫William,他就是威廉.白德瑞(William B. Bradbury,1816~1868)。白瑞德是美国福音诗歌史上一位著名的作曲家。他十七岁进入波士顿音乐学院学习,指导他的老师之一就是大名鼎鼎的圣诗「普世欢腾」曲调作者梅逊(Lowell Mason);31岁那年他远赴重洋去德国继续深造,学习声乐和器乐,期间又因与德国著名浪漫主义音乐家门德尔松(Felix Mendelssohn)为邻,可常向其请教而受益匪浅。 他一生敬虔事奉上帝,工作室里案头最显着的位置放着的是圣经。他最喜欢的经文之一是诗篇27篇:

“耶和华是我的亮光,是我的拯救,我还怕谁呢?耶和华是我性命的保障,我还惧谁呢?”“有一件事,我曾求耶和华,我仍要寻求:就是一生一世住在耶和华的殿中,瞻仰祂的荣美,在祂的殿里求问。”

 白瑞德一生创作及编译的音乐书籍多达49部,至今我们仍然熟悉传唱的「天父领我」(He Leadeth Me),「坚如磐石」(The Solid Rock),「救世主像牧人领导我们」(Savior, Like a Shepherd, Lead Us),「耶稣爱我」(Jesus Loves Me)等就是他的传世作品;白德瑞一生事奉中有相当时间是花在儿童主日学圣乐教学和创作上,他创作的「耶稣爱我」更是儿童福音歌曲中的传世经典。(左上图为作者像及他谱曲的「坚如磐石」)

下面就让我们怀着敬虔的祷告之心来重温这首「祷告良辰」歌词,并认真思考诗中的亮光:

祷告良辰!祷告良辰!召我离开世事操心,引我到父施恩宝座,将我心愿向主说明。每逢痛苦忧愁时节,我灵得遇安慰救拯,未落试探所张罗网,全亏有此祷告良辰。

 祷告良辰!祷告良辰!何等快乐!何等欢欣!世界多少火热之心,盼望良辰时刻再临!我向救主显示之处,与众信者努力前奔,奔到主前,虔诚侍立,静侯再逢祷告良辰。

 祷告良辰!祷告良辰!如有双翼向主飞升,携我衷曲宛转敷陈,主爱永恒有求必应。主既诏我时常入觐,赖主宏恩,仰主威信,我便卸去肩头重担,静侯再逢祷告良辰。

愿每一个弟兄姐妹都能够在每日的祷告中享受自己的“甜美时光”;更愿还没有信主的朋友们有一天能够得到这份人世间最宝贵又独一无二的“特权”,在自己遇到“痛苦忧愁”的时刻,能够通过祷告向这位救主呼求,以“卸下肩头重担”,心灵得到“安慰拯救”,从此与神的“爱”和“永恒”永远相连!