盧俊義牧師

如果稍微注意一下,就會發現聖誕節即將來臨,百貨公司或是大飯店都已經佈置聖誕樹,櫥窗也有許多雪花的裝飾出現了,甚至也有飯店和百貨公司的員工穿上了聖誕老公公的服飾。這是生意人腦筋動得快,要大家當聖誕老公公,買禮物送給親朋好友。或是提早訂「聖誕特餐」吃飯歡慶。

其實在歐洲基督教國家現在幾乎都已經開始聞到濃濃的聖誕節味道了,包括琳瑯滿目為聖誕節特製的禮物,購物人潮也開始出現,而美中之間的貿易協議,也會考慮到這聖誕節期的需要,或許會等到過這個年才開始會有進一步發展吧。

比較少有人會注意到,在聖誕節來臨之前有一個月的時間是「待降節」,意思就是等待耶穌降臨的節期。可以這樣說,早期基督教會並不重視耶穌降生的節期,因為在基督教在西元312年之前都生活在羅馬帝國迫害的環境下,許多基督徒受難,大家期盼的就是耶穌再臨,,這時也是末日臨到,耶穌要來進行審判世界。因此沒有人想到要慶祝耶穌降生的事,這也是最早寫成的馬可福音和最晚寫成的約翰福音這兩本福音書都沒有記載有關耶穌降生的事,應該也是和這種背景有關。直到大約第四世紀了,也就是在西元380年基督教成為羅馬帝國的國家唯一合法的宗教之後,基督教會才開始認真思考要慶祝耶穌降生的活動。

但要用怎樣的方式舉行耶穌的降生活動?在羅馬,教廷從第六世紀開始舉行為期約一個月的「待降節」,是主張用歡慶的方式來等待迎接耶穌降臨。可是,北歐國家的基督教會認為這樣的主張不對,應該是要重視悔改認罪,否則就算用很熱烈的方式慶祝耶穌降臨也沒有什麼特別意義。原因是北歐國家認為耶穌會降生到世界上來,是因為人的罪的緣故他才道成肉身。也因為這樣,在北歐有不少基督教會,就會強調用懺悔認罪的方式來舉行,於是有推出用禁食祈禱的禮儀舉行耶穌降生前的「待降節」活動,表明是真實的心來悔改認罪等待耶穌的降臨。因為有這種分歧觀點,雖然經過基督教會開會討論多次,特別是羅馬教廷也召開過多次會議,依舊沒有辦法做出個明確結論。

所謂「待降節」,顧名思義就是等待耶穌降臨的來到。北歐國家基督教會希望也用類似復活節之前的40天「大齋節」方式來等待耶穌降臨。而這40天並不希望是歡慶,而是用「靈修」來默想耶穌降臨到這世界上來的生命意義。不過,隨著時間的飛逝,一般教會認為在復活節前已經有了40天「大齋節」紀念耶穌受難的節期活動,因此主張在待降節期間也用「大齋節」禁食方式準備耶穌降生的觀點,就逐漸削弱下來。後來到了第七世紀時才縮減成四個禮拜日來舉行待降節活動,而這四個禮拜日就含括了幾個意義:

1.紀念主耶穌的道成肉身、

2.思想主耶穌為人類的罪而死、

3.紀念耶路撒冷的毀壞,

4.基督即將再來的審判。

雖然每年聖誕節在西方基督教會是訂定為12月25日,但在東方基督教會則是訂為每年的元月6日。但不論在哪一天舉行聖誕節,都是用這聖誕節前的四個禮拜日為待降節,因此,每年的日期也不一樣。

待降節在教會裡有一個特色,就是在教會禮拜堂裡有準備一張桌子,上面擺著以一個「花圈」表示「待降環」(Advent Wreath)和五支「蠟燭」作為待降節期的裝飾。而蠟燭是用四支紫色的,將之放在待降環的上,另外一支是白色的蠟燭,這支白色的蠟燭也會比其它四支來得大一些,放在這「待降環」的正中央。這待降環會用綠色葉子樹枝代表生命,圓形是永遠的記號,綠色花環代表永恆的生命,紀念耶穌的降生帶給我們得到永恆的生命。用紫色蠟燭或藍色蠟燭都可以,代表莊嚴與尊貴。這兩種顏色也在表示「反省悔改」的意思,提醒我們都是罪人,原本不配迎見生命的救主耶穌,需要悔改,為自己的罪憂傷,用此來仰望主耶穌降臨帶來拯救的恩典。因此,在準備慶祝救主降生之前,當先領受上帝的赦罪之恩。另外,紫色其實在聖經裡也會來象徵「君王」,提醒我們主一蘇曾應許祂還要再來,會以君王來臨統管萬有,同時也提醒我們要讓主耶穌來到我們身上掌權,願意謙卑下來順服他就是我們生命的救主。

當待降節的第一個主日,也就是禮拜日,就要點燃一支紫色蠟燭,第二禮拜日點燃兩支,依此類推,直到聖誕夜來臨,點燃第五根白色蠟燭。前四支蠟燭代表的,分別是希望、信心、喜樂、和仁愛,而白色大蠟燭則代表耶穌基督就是世界的量光。

一般來說,教會都會在聖誕夜當天晚上有聚會,因此當晚聚會時點燃第5支白色的蠟燭,象徵著主耶穌已經降臨。但有的教會在聖誕夜並沒有活動,而是用比較接近十二月25日聖誕節的那個禮拜日當作聖誕主日,點燃那第5支擺在待降環中間的白色大蠟燭。

若是以今年2020年11月29日是待降節第一個禮拜日,到12月20日就是點燃第4根蠟燭,然後在24日聖誕夜晚上點燃第5根白色大蠟燭。但若是像前面說過的,在24日晚上或是25日沒有聚會,那麼也可以把降節提前一個禮拜日,就是11月24日也是一種方式。要不,就是在12月22日第四個待降節主日,在禮拜前先點燃第4支蠟燭,然後在牧師講道後,又點燃第5支大蠟燭。

以今年2019年為例,12月1日是待降節的第一個主日,因此要點燃第一根紫色蠟燭,這紫色是在象徵「期待、希望」,表示我們要以儆醒的心等待基督再來,並且藉此反省自己日常言行及對上帝的信心。

接續是12月6日,是待降節的第二個主日,要點燃第二根紫色蠟燭,這是是象徵「預備、信心」,表示我們要以自己的好行為作個好榜樣來預備迎接基督再臨,讓更多還沒有信耶穌的人能因我們的好行為而會渴慕認識耶穌。

12月13日是待降節第三個主日:點燃的第三根紫色蠟燭,代表著「宣告、喜樂」,意思是要公開向大眾宣告說我們已經有經歷主耶穌為我們而生,使我們從罪中得釋放,確認耶穌就是那位我們所等候的救主,因此,我們要以愛和喜樂的心來感謝、慶祝這個即將來臨的救主耶穌降臨的日子。

12月20日是待降節的第四主日:這日要點燃第四根蠟燭,這是在象徵「仁愛」。因為這禮拜是最接近主耶穌降生的日子,他的降生在表示上帝最大的愛,差遣祂的獨生子來到世界上,讓所有相信的耶穌的人都可以獲得永恆生命(參考約翰福音三:16)。因此,點燃這根紫色蠟燭時,也是在提醒我們要以信心、盼望來等待,並且會用真誠的心彼此服事,預備心迎接救主基督的來臨。

最後就是在12月24日晚上聖誕夜,這晚特別舉行聖誕夜感恩禮拜時,就要點燃待降環中間那根白色蠟燭,表示人類世界的光已經來到,這光就是生命的亮光,是主耶穌來臨所散發出來的光,是生命的盼望。就像耶穌對我們說的,他就是的光,跟從他的人會得著生命的光,絕不會在黑暗裡走(參考約翰福音八:12)。也可以這樣說:整個聖誕節期就是在點燃這「世界之光」來達到敬拜主耶穌的最崇高境界,藉著他的降生,上帝賞賜給全人類生命有更新的恩典。因此,也藉著聖誕環及點燭光,基督徒再次溫習主耶穌降生的意義,並用此方式一代接一代地將此神聖意涵傳遞給下一代。

台灣的基督教會比較不重視待降節,就直接進入聖誕節,顯得沒有足夠的準備。有的教會為了要舉行聖誕節來臨,特別是聖歌隊(或是詩班)早在9月最慢也會從10月就已經開始在準備聖誕節感恩禮拜要唱大曲子。有的團契也紛紛開始準備慶祝活動中要表演的節目,甚至連傳道者都疏忽了待降節已經來到,這真的是有些可惜。至少,待降節是在提醒信徒要用「悔改認罪」的心,準備迎接主耶穌降臨。因為他的再臨,也等於在宣告審判的來到。若是沒有悔改認罪,就很難面對上帝公義的審判。也可能是因為甚少注意這種待降節節期的重要,卻將重點都放在聖誕節,因此,整個聖誕節是歡慶的歌頌聲遠遠勝過認罪悔改,呼求上帝寬恕憐憫的聲音。於是各種所謂的聖誕老公公在教會中出現,各種聖誕聚餐也在飯店接連不停。而近幾年來也常會發現在個大百公司、車站等人潮出現的地方,突然會出現有基督教團體來個「集體聖誕老公公」大秀唱聖誕節歡慶詩歌,帶來的是一片歡慶氣氛,卻聽不見任何呼喊大家認罪悔改的聲音。

若是有注意到待降節的意義,就會知道耶穌降生所帶給人類世界的生命,是盼望。而當教會要見證耶穌帶來生命的盼望時,是會用實際行動對那些貧困、痛苦的生命伸出「仁愛」、「憐憫」的手,而這也是耶穌降生帶給苦難生命者的恩典。如果基督教會也會知道在歡慶聖誕節時,同時藉著待降節,提醒信徒用認罪悔改的心靈準備迎接外,也會知道將仁愛的手身出來,為我們社會生活在苦難中的人做點疼惜的舉動,這樣歡慶耶穌降生的聖誕節就開始有意義了。