卢俊义牧师

如果稍微注意一下,就会发现圣诞节即将来临,百货公司或是大饭店都已经布置圣诞树,橱窗也有许多雪花的装饰出现了,甚至也有饭店和百货公司的员工穿上了圣诞老公公的服饰。这是生意人脑筋动得快,要大家当圣诞老公公,买礼物送给亲朋好友。或是提早订「圣诞特餐」吃饭欢庆。

其实在欧洲基督教国家现在几乎都已经开始闻到浓浓的圣诞节味道了,包括琳瑯满目为圣诞节特制的礼物,购物人潮也开始出现,而美中之间的贸易协议,也会考虑到这圣诞节期的需要,或许会等到过这个年才开始会有进一步发展吧。

比较少有人会注意到,在圣诞节来临之前有一个月的时间是「待降节」,意思就是等待耶稣降临的节期。可以这样说,早期基督教会并不重视耶稣降生的节期,因为在基督教在西元312年之前都生活在罗马帝国迫害的环境下,许多基督徒受难,大家期盼的就是耶稣再临,,这时也是末日临到,耶稣要来进行审判世界。因此没有人想到要庆祝耶稣降生的事,这也是最早写成的马可福音和最晚写成的约翰福音这两本福音书都没有记载有关耶稣降生的事,应该也是和这种背景有关。直到大约第四世纪了,也就是在西元380年基督教成为罗马帝国的国家唯一合法的宗教之后,基督教会才开始认真思考要庆祝耶稣降生的活动。

但要用怎样的方式举行耶稣的降生活动?在罗马,教廷从第六世纪开始举行为期约一个月的「待降节」,是主张用欢庆的方式来等待迎接耶稣降临。可是,北欧国家的基督教会认为这样的主张不对,应该是要重视悔改认罪,否则就算用很热烈的方式庆祝耶稣降临也没有什么特别意义。原因是北欧国家认为耶稣会降生到世界上来,是因为人的罪的缘故他才道成肉身。也因为这样,在北欧有不少基督教会,就会强调用忏悔认罪的方式来举行,于是有推出用禁食祈祷的礼仪举行耶稣降生前的「待降节」活动,表明是真实的心来悔改认罪等待耶稣的降临。因为有这种分歧观点,虽然经过基督教会开会讨论多次,特别是罗马教廷也召开过多次会议,依旧没有办法做出个明确结论。

所谓「待降节」,顾名思义就是等待耶稣降临的来到。北欧国家基督教会希望也用类似复活节之前的40天「大斋节」方式来等待耶稣降临。而这40天并不希望是欢庆,而是用「灵修」来默想耶稣降临到这世界上来的生命意义。不过,随着时间的飞逝,一般教会认为在复活节前已经有了40天「大斋节」纪念耶稣受难的节期活动,因此主张在待降节期间也用「大斋节」禁食方式准备耶稣降生的观点,就逐渐削弱下来。后来到了第七世纪时才缩减成四个礼拜日来举行待降节活动,而这四个礼拜日就含括了几个意义:

1.纪念主耶稣的道成肉身、

2.思想主耶稣为人类的罪而死、

3.纪念耶路撒冷的毁坏,

4.基督即将再来的审判。

虽然每年圣诞节在西方基督教会是订定为12月25日,但在东方基督教会则是订为每年的元月6日。但不论在哪一天举行圣诞节,都是用这圣诞节前的四个礼拜日为待降节,因此,每年的日期也不一样。

待降节在教会里有一个特色,就是在教会礼拜堂里有准备一张桌子,上面摆着以一个「花圈」表示「待降环」(Advent Wreath)和五支「蜡烛」作为待降节期的装饰。而蜡烛是用四支紫色的,将之放在待降环的上,另外一支是白色的蜡烛,这支白色的蜡烛也会比其它四支来得大一些,放在这「待降环」的正中央。这待降环会用绿色叶子树枝代表生命,圆形是永远的记号,绿色花环代表永恒的生命,纪念耶稣的降生带给我们得到永恒的生命。用紫色蜡烛或蓝色蜡烛都可以,代表庄严与尊贵。这两种颜色也在表示「反省悔改」的意思,提醒我们都是罪人,原本不配迎见生命的救主耶稣,需要悔改,为自己的罪忧伤,用此来仰望主耶稣降临带来拯救的恩典。因此,在准备庆祝救主降生之前,当先领受上帝的赦罪之恩。另外,紫色其实在圣经里也会来象征「君王」,提醒我们主一苏曾应许祂还要再来,会以君王来临统管万有,同时也提醒我们要让主耶稣来到我们身上掌权,愿意谦卑下来顺服他就是我们生命的救主。

当待降节的第一个主日,也就是礼拜日,就要点燃一支紫色蜡烛,第二礼拜日点燃两支,依此类推,直到圣诞夜来临,点燃第五根白色蜡烛。前四支蜡烛代表的,分别是希望、信心、喜乐、和仁爱,而白色大蜡烛则代表耶稣基督就是世界的量光。

一般来说,教会都会在圣诞夜当天晚上有聚会,因此当晚聚会时点燃第5支白色的蜡烛,象征著主耶稣已经降临。但有的教会在圣诞夜并没有活动,而是用比较接近十二月25日圣诞节的那个礼拜日当作圣诞主日,点燃那第5支摆在待降环中间的白色大蜡烛。

若是以今年2020年11月29日是待降节第一个礼拜日,到12月20日就是点燃第4根蜡烛,然后在24日圣诞夜晚上点燃第5根白色大蜡烛。但若是像前面说过的,在24日晚上或是25日没有聚会,那么也可以把降节提前一个礼拜日,就是11月24日也是一种方式。要不,就是在12月22日第四个待降节主日,在礼拜前先点燃第4支蜡烛,然后在牧师讲道后,又点燃第5支大蜡烛。

以今年2019年为例,12月1日是待降节的第一个主日,因此要点燃第一根紫色蜡烛,这紫色是在象征「期待、希望」,表示我们要以儆醒的心等待基督再来,并且借此反省自己日常言行及对上帝的信心。

接续是12月6日,是待降节的第二个主日,要点燃第二根紫色蜡烛,这是是象征「预备、信心」,表示我们要以自己的好行为作个好榜样来预备迎接基督再临,让更多还没有信耶稣的人能因我们的好行为而会渴慕认识耶稣。

12月13日是待降节第三个主日:点燃的第三根紫色蜡烛,代表着「宣告、喜乐」,意思是要公开向大众宣告说我们已经有经历主耶稣为我们而生,使我们从罪中得释放,确认耶稣就是那位我们所等候的救主,因此,我们要以爱和喜乐的心来感谢、庆祝这个即将来临的救主耶稣降临的日子。

12月20日是待降节的第四主日:这日要点燃第四根蜡烛,这是在象征「仁爱」。因为这礼拜是最接近主耶稣降生的日子,他的降生在表示上帝最大的爱,差遣祂的独生子来到世界上,让所有相信的耶稣的人都可以获得永恒生命(参考约翰福音三:16)。因此,点燃这根紫色蜡烛时,也是在提醒我们要以信心、盼望来等待,并且会用真诚的心彼此服事,预备心迎接救主基督的来临。

最后就是在12月24日晚上圣诞夜,这晚特别举行圣诞夜感恩礼拜时,就要点燃待降环中间那根白色蜡烛,表示人类世界的光已经来到,这光就是生命的亮光,是主耶稣来临所散发出来的光,是生命的盼望。就像耶稣对我们说的,他就是的光,跟从他的人会得着生命的光,绝不会在黑暗里走(参考约翰福音八:12)。也可以这样说:整个圣诞节期就是在点燃这「世界之光」来达到敬拜主耶稣的最崇高境界,借着他的降生,上帝赏赐给全人类生命有更新的恩典。因此,也借着圣诞环及点烛光,基督徒再次温习主耶稣降生的意义,并用此方式一代接一代地将此神圣意涵传递给下一代。

台湾的基督教会比较不重视待降节,就直接进入圣诞节,显得没有足够的准备。有的教会为了要举行圣诞节来临,特别是圣歌队(或是诗班)早在9月最慢也会从10月就已经开始在准备圣诞节感恩礼拜要唱大曲子。有的团契也纷纷开始准备庆祝活动中要表演的节目,甚至连传道者都疏忽了待降节已经来到,这真的是有些可惜。至少,待降节是在提醒信徒要用「悔改认罪」的心,准备迎接主耶稣降临。因为他的再临,也等于在宣告审判的来到。若是没有悔改认罪,就很难面对上帝公义的审判。也可能是因为甚少注意这种待降节节期的重要,却将重点都放在圣诞节,因此,整个圣诞节是欢庆的歌颂声远远胜过认罪悔改,呼求上帝宽恕怜悯的声音。于是各种所谓的圣诞老公公在教会中出现,各种圣诞聚餐也在饭店接连不停。而近几年来也常会发现在个大百公司、车站等人潮出现的地方,突然会出现有基督教团体来个「集体圣诞老公公」大秀唱圣诞节欢庆诗歌,带来的是一片欢庆气氛,却听不见任何呼喊大家认罪悔改的声音。

若是有注意到待降节的意义,就会知道耶稣降生所带给人类世界的生命,是盼望。而当教会要见证耶稣带来生命的盼望时,是会用实际行动对那些贫困、痛苦的生命伸出「仁爱」、「怜悯」的手,而这也是耶稣降生带给苦难生命者的恩典。如果基督教会也会知道在欢庆圣诞节时,同时借着待降节,提醒信徒用认罪悔改的心灵准备迎接外,也会知道将仁爱的手身出来,为我们社会生活在苦难中的人做点疼惜的举动,这样欢庆耶稣降生的圣诞节就开始有意义了。