在近现代基督教无以计数的赞美诗歌中,《奇异恩典》(Amazing Grace)毫无疑问是影响力最大的一首。许多人都知道这首诗歌的创作背景,是与该诗作者在海上经历了一场凶猛的暴风雨, 最后依靠神的拯救和恩典而得以生还的故事有关。但在真实生活里,作者的人生经历远比这一情节更为复杂和感人。

《奇异恩典》的歌词是约翰牛顿( John Newton)所写。约翰1725年出生于英国伦敦,父亲是西班牙人,是一名以航海为生的船长,母亲是个虔诚的基督徒。约翰从小就在教会受洗,也经常随母亲去教会读经唱诗;但到他7岁那年母亲因肺结核病去世,父亲又娶了第二任妻子,在此之后他的个性开始变得叛逆并且与神逐渐疏离。

从小受当船长父亲影响的约翰,17岁时做了海员,不久便受其他水手影响便染上了吃喝嫖赌的恶习。英法战争爆发时他被强征入伍,成了一名海军。服役期间本来靠着父亲的关系已经在舰艇上得到了副官一职的他,却因深受一本无神论书籍影响而行为变得越来越堕落。有一次舰长派他下岸去捉拿一名逃兵,结果他却自己趁机逃走,不料几天后便被逮捕,受到贬为普通水手,并在众人前鞭打的处罚。约翰为此痛恨舰长,一度还想谋杀他,幸而被神的无形之手制止。不久约翰退役离开了海军,转到一艘商船工作,但此时的他仍然本性难改,肆意妄为,不但带坏其他船员,甚至还曾经自作小曲嘲弄自己的上司。

如此浑浑噩噩过日子,人生处处不得意的约翰后来有机会认识了一位叫克劳的富商船长,并随他一起到非洲去捞金。克劳一直是靠贩卖黑奴起家的,在非洲还娶了一位酋长的女儿为妻。这个女人担心约翰与自己丈夫同为白人,怕他在丈夫面前地位过高而影响她的利益和权势,故一直对约翰深具戒心和偏见。有一天约翰害了热病而克劳又远航在外,她就借故百般折磨约翰;每天不但强迫他与黑奴同住草棚,还要给黑人做奴仆,时常因三餐不济饿而被迫去吃仙人球填肚维生。克劳先生回来后,又轻信妻子谗言,怀疑约翰偷窃货物,因而用铁链和枷锁锁住他的脚踝,让他整天在烈日下暴晒,日子过得生不如死……。

约翰在危难之中被迫托人带信向父亲求救,同时也千方百计设法离开克劳。神怜悯他,终于有机会使他得到另一个商人的赏识而找到新工作。但脱离苦海的他,马上又开始追求肉体欢愉的靡烂生活。到了1748年春天,他父亲所托的朋友几经周折终于找到了他,帮助他坐上一艘名叫「灰狗号」的远洋轮,从非洲启程返回英国。在横渡大西洋漫长途中,约翰又旧病复发,胡作非为,甚至还毫无顾忌地亵渎神的名,动摇水手对基督教的信仰, 嘲笑《圣经》的话语。但一天夜里,他在一本叫《效法基督》的福音书读到这样一段话:“一个人的性命是何等的短暂和不可测度,你必须正视你的性命。今天,你也许充满了活力,事业兴旺;明天,你可能何等衰微, 一无所有……。啊!可怜的犯罪动物!你来日在审判台前如何站立得住,你一切隐藏的罪在神的光中将无所遁形。”约翰读罢内心顿时深受触动。

就在那晚半夜,他听到有人发出船要沉没的呼喊声,原来灰狗号进入了暴风雨的中心。他急忙从床上起来爬往甲板,抬头见到了船长,船长命令他赶快下去船舱拿一把刀上来。几秒钟后一个大浪扑来,把一个还在甲板上的水员冲走了。若非刚才船长的吩咐,约翰也定必被卷入大海之中。

整个夜晚,约翰和船员们都在与暴风搏斗,到了第二天早上大家已经​​筋疲力竭,无力再继,风暴却还在继续。当船长开会和大家讨论要如何摆脱当前危机时,约翰突然脱口说出:“我们这样做还不行,还要求主怜悯我们!”说罢连他自己也惊讶,一个过去那么亵渎神的人,在危难时刻竟然说出这样的话。危难中,约翰不断想起从前所听过《圣经》中的话语,为自己以往的罪孽深感痛悔。 “看那,神的羔羊,除去世人罪孽的。 主耶稣既为我们的罪钉死在十字架上,我们岂可活在罪中,忽略这么大的救恩呢?”神垂听了约翰的祷告, 「灰狗号」终于脱离了风暴,但是船还是失去了动力,在大西洋飘流;因船上严重缺粮,一度还发生人吃人的惨剧……。

一个月后「灰狗号」终于在爱尔兰靠岸。上岸后,约翰随即到了当地的教堂,跪下祷告说:“神啊,谢谢祢的恩典和怜悯。祢把我从海浪中救拔出来。我犯了亵渎和咒骂的罪,顶撞了祢,但祢仍然赦免我,拯救我。在祢的扶持下,我愿将余生奉献给祢,愿意被祢使用。”

在经历了此番生死考验和生命改变之后的约翰一度留在岸上工作。但是当他与年轻时的女友玛丽结婚后,为了养家,他又不得不应聘去当了一艘航行非洲从事奴隶贸易商船的船长。那时海上奴隶贸易是英国的一项重要财源,每年要运送六万名非洲黑奴入境英国,数万名黑人途中死于热病、痢疾等疾病。约翰在船上目睹买卖黑奴的惨况,心生厌恶,却因没有其它谋生技能可以转行维生。几年后神再次怜悯了他,在一次病倒后,医生証实约翰不再适合继续在船上工作,他因此得到了一份岸上的观潮员工作,与家人一起在利物浦定居下来。从此他可以和普通人一样每周参加教会聚会,并可以在业余时间从事他喜爱的诗歌创作。

在教会,约翰有机会和后来成为著名的布道家的卫斯理弟兄一起学习拉丁文和希伯来文《 圣经》。卫斯理和教会牧师的杰出的讲道恩赐更唤醒了潜伏在他心灵深处近三十年,母亲在自己儿时的祷告和愿望,即希望他成为一名牧师奉献给神,于是约翰开始学习讲道。当时英国国教严格规定,没有受过神学大学教育的人不可以成为牧师,但约翰却一直不放弃,继续通过在家里练习和在教堂里作见証,提高自己的讲道水平,并且一直潜心写作。 1764年他写的《一篇真实的记述》成为当年英国的畅销书,约翰因此声名大燥,同年他终于破例被圣公会按立为牧师。在按立仪式时,他充满感恩地说,“没有人像我这样的不配。因为我长期以来都在顶撞神、亵渎神,过著放荡的、淫佚的生活。我得以蒙受这么大的恩典,实在是我所不配得的。”

约翰成为牧师后在偏远的小市镇奥尔尼 (Olney)事奉主。因为约翰讲道的影响力,奥尔尼教会也出现了空前的大复兴,人数不断增长,多达二千人。许多教堂也请约翰去讲道,有时一星期他要讲道十二次,他成了英国著名的布道家。

在奥尔尼牧养教会16年后,约翰回到他的出生地伦敦。 1785年英国新进下议院的议员威 廉‧韦伯福士(William Wilberforce)前来寻找老约翰帮助。他从前曾经在奥尔尼听过约翰讲道,现已成为一个敬虔的基督徒,并决心制止英国贩卖黑奴的不公义制度。约翰应他邀请去英国议院听証会演说,通过自己的亲身经历公开忏悔自己曾经参与奴隶买卖的经历,痛斥贩卖人口的罪恶和不道德,同时他也通过文字写作来揭露贩卖黑奴的恶行。到1807年这场禁止买卖黑奴的争战在历经廿余年之后,相关法律最终在英国国会获得通过。就在同一年约翰返回天家,享年82岁。

约翰去世之前为自己写了墓志铭,总结了他的一生:“约翰‧牛顿牧师,从前是个犯罪作恶、不信上帝的人,曾在非洲作奴隶之仆。但借着主耶稣基督的丰盛怜悯,得蒙保守,与神和好,罪得赦免,并蒙指派宣传福音事工。”

约翰一生写了很多圣诗。他成为牧师后认识了英国著名的诗人威廉‧古柏,两人带着共同的理念合作谱写了许多新圣诗,这些诗歌突出表达信徒个人与神交往的经历,因而一改以往英国国教圣诗呆板沉闷的诗风。 1879年他俩创作的《奥尔尼诗集》 (Olney Hymns)问世,共收348首圣诗,约翰写的占280首;其中最著名,最有代表性,最能反映约翰一生经历的就是这首创作于1773年的《奇异恩典》。

这首诗的原文有六段,被谱曲的往往是前4段或 5段。圣诗问世后出现过许多不同谱曲版本, 但流传至今为人们熟悉吟唱的版本却是来自十九世纪三十年代美国维吉尼亚州哈里森堡两位作曲家,以当地民间曲调为基础为另一首名叫「这里有一片纯粹喜悦的土地」诗歌所谱的曲调旋律。开始这首诗歌特别为美国黑人所喜爱,因此被归入黑人灵歌的类别。后来更传遍了英语世界。据有人统计每年平均有一千万的场合人们会唱到这首歌,近现代许多著名声乐歌唱家也非常喜欢在各种庄严的场独唱或合唱这首传世的歌曲。

当我们了解约翰这不平凡的一生,再来阅读或吟唱他写的这首充满敬虔,以生命作为见证的基督教诗歌,更能领略诗歌里所体现的救赎、赦免、感恩、重生、及永生盼望的不朽主题和永恒亮光!

《奇异恩典》
奇异恩典,何等甘甜,我罪已得赦免; 前我失丧,今被寻回,瞎眼今得看见。
如此恩典,使我敬畏,使我心得安慰; 初信之时,既蒙恩惠,真是何等宝贵。
许多危险,试炼网罗,我已安然经过; 靠主恩典,完全不怕,更引导我归家。
将来禧年,圣徒欢聚,恩光爱谊千年; 喜乐颂赞,在父座前,深望那日快现。

亲爱的朋友,您愿意得到这样奇异的恩典吗?

注:原文首发于“追求”杂志第95期